美国海军历来建造数量最多的一级航空母舰便是埃塞克斯级航空母舰了,因为一时之间的产量实在是太多了,在同级航母造舰里面,建造速度就跟下饺子一般,于是它也被叫作“饺子”级航母。埃塞克斯级航空母舰组建起了令其他各国都闻风丧胆的恐怖舰队,他们在太平洋战争里面起到了非常大的作用,属于美国海军当中当之无愧的中流砥柱。

  二十世纪三十年代末,美国以约克城级航母为蓝本,开始了埃塞克斯级航空母舰的设计工作。最开始决定的方案是标准排水量两万吨,不过美国海军的要求是这款新的航空母舰需要有比之前的更厚的装甲、更大的飞行甲板等等,因此,埃塞克斯级航空母舰的设计方案也是进一步地被修改。在二战爆发之前,美国便已经拥有五艘航空母舰,不过在那个时候,被看作是海上中坚力量的仍旧是战列舰,而航空母舰的作用还是处于理论性争论当中。直到一九四零年,埃塞克斯级航空母舰也还是处于设计阶段。

  一九四一年,在美国总统的大力支持下,埃塞克斯级航空母舰开工了。但是没过多久,美国蒸珍珠港便遭到了日军的偷袭,太平洋战争爆发了,美国随之加入了二战当中。在这个时候,开工的埃塞克斯级航空母舰有五艘,日本的这次偷袭给美国带去了很大的打击,不过同时也将美国人给打醒了,太平洋上的美国海军力量便开始以航母为核心来组建抗击的兵力。因为航空母舰的数量不足以及舰载机陈旧过时,剩下的航空母舰也只得硬着头皮前去战斗。幸运的是,那几艘航空母舰都很给力,尽管面对的是战力多出几倍的日军,不过还是成功地将日军打得节节败退。

  但是他们也还是没有抵挡住日军的“舰”海战术,一九四二年,美国列克星敦号、约克城号与大黄蜂号几艘航母相机沉没,在圣克鲁斯海战以后,再到塞克斯服役前,美国在太平洋战场上具备战斗力的航空母舰就只剩下企业号这一艘了。在这样的情况下,美国国会跟政府便决定要加快建造航母的速度,特别是要集中力量优先去以埃塞克斯级的标准设计方案进行批量生产。在全力开工的情况下,埃塞克斯级航母的建造周期被急剧缩短。

  接着,埃塞克斯级航空母舰就跟下饺子一般建成且服役了十七艘之多,这样的规模也表明了美国的工业潜力之大。埃塞克斯级航空母舰全长二百六十六米,宽五十四米,高二十五米,总排水量达到了36200吨,跟约克城级相比长了二十米多,飞行甲板也是更大更宽。舰上安装了十二门双联装127毫米高平两用炮,十七座4联装防空炮,加上大量的20毫米以及40毫米高炮,主装甲带的厚度是64到102毫米,跟同时期其他国家的那些船舰的防御力相比,稍微显得弱一些。不过埃塞克斯级的载机量以及综合性能是要远胜过同期航母的,埃塞克斯级的舰载机数量可以达到一百架。

  埃塞克斯级航空母舰的动力系统是由四台蒸汽轮机以及八座锅炉组成的,最高航速能够达到32.7节。除了性能有了提升,该航母还有其他很多的创新设计。它是第一艘装备了四间轮机舱交替运行的船舰,这样的话即便是折损了三间动力舱,仍旧可以依靠剩下的锅炉去维持正常的运行。由于标准化极高的缘故,美国在战后还建造了七艘埃塞克斯级航空母舰,所以该级航母总的有二十四艘建成服役。

  埃塞克斯级航空母舰最为恐怖的地方并不是性能数据,它的成熟的理念以及科技标准化的组件配置,能够令不同船厂都可以快速生产,跟其他航母比起来是有一定优势的,而且还更加便宜,能够说埃塞克斯级航空母舰是非常完美的工业品了。一九四二年底,八艘该级航空母舰被制造出来且进行服役,还组建出了TF58快速航空母舰特混编队,跟独自一人坚守太平洋的企业号、维修归来的萨拉托加号,还有从巡洋舰改装成航母的独立号组成舰队。

  一九四四年,马里亚纳海战爆发了,这是历史上最大的航空母舰决战。因为日军在之前跟美国企业号的战斗当中损失了很多优秀飞行员,这令如今双方飞行员的素质有着很大的差距,美军经常能够轻易地将日军飞机给击落,所以这场海战也被美国人戏称为马里亚纳猎火鸡大赛。美国舰队也由此拿到了太平洋的制海权,日军则是损失了三艘航空母舰,还有多艘附属舰只、巡洋舰还有战列舰被击伤,有395架战机损毁。与此相对应的,美军那边就只有五艘战舰轻伤,以及126架战机损毁。

  而损毁的战机中,有大多半(八十架左右)的美军战机并不是因为战争而损毁的,而是在夜间返回航母的时候发生了意外才损毁的。从这以后,日本的海上力量没办法再跟美军相抗衡。后来爆发了规模更胜一筹的莱特湾海战,其中美军的目标是要登陆菲律宾,要是美军成功登陆了,日军资源运输的命脉一定会断绝。所以,日军决定要孤注一掷,将所有的兵力集中起来,准备对抗即将登陆的那些美军部队。但事实是日本海军兵力所剩无几,美国那边则是在不断地“下饺子”,两边的差距在不断扩大。这时的日军还剩下四艘航空母舰、十九艘巡洋舰、九艘战列舰,以及七百架左右的飞机。

  日军在看见美军舰队的时候便明白接下来的结局了。美军有十七艘航空母舰、十八艘护航航母、二十四艘巡洋舰、一百四十一艘驱逐舰以及多艘辅助舰只,还有一千五百架左右的飞机。处于极端劣势的日军当然是以惨败结束的,其中日军损失了四艘航母,以及包括武藏号在内的三艘战列舰、六艘重巡洋舰、四艘轻巡洋舰、十一艘驱逐舰、7艘潜艇,还有288架飞机,差不多有一万人的伤亡;美军则是损失了三艘航空母舰、两艘驱逐舰、一艘护航驱逐舰、162架飞机,伤亡三千人。

  因为已经没有了希望,于是日本又开始组织大规模的自杀式攻击,招募了很多没有经验的飞行员。这些飞行员的任务就只有一个,那便是驾驶着装满炸药的飞机去撞美军的船舰。而日本那不要命的神风特攻队确实给美军带去不小的伤害,一艘轻型航母跟护航航母被撞沉,还有多艘船舰被重创。

  在这一战以后,日军除了陆上基地的那些飞机,日本海军基本上已经没有了,美军得到了绝对的制海权。不过在战争结束以后,美军遇到了新的问题,那便是埃塞克斯级航母建造出来的数量实在是太多了,它们的维护费还有维修费都是不小的费用,美国也只得把大多数的埃塞克斯级航母封存了起来。一九五一年,埃塞克斯级航空母舰成为美国海军里面,第一种安装新式蒸汽弹射器的航母,在进行了现代化改装以后,埃塞克斯级再次进行服役,为美军运送兵力。在仁川登陆以及长津湖战役里面都可以看见它的身影。

  在一九九一年,最后一艘埃塞克斯级航母也退役了。有四艘该级航空母舰得到了足够的捐款,变成了博物馆舰,还有一艘则是被海军凿沉,变成了世界上最大的人工渔礁。